NASA X

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NASA X
























































電気自動車の次は飛行機? NASAの新しいXプレーンは完全電動に。

未来の空はもっとクリーンに?2015年、NASAは、今後20年以内に完全電動の商用旅客飛行機を出すよと発表して、航空業界をぶち壊そうという意図を見せました。この目標に向けた小さなステップ、それがNASA長官のCharles Bolden氏により発表されたばかりのX-57。あの有名なXプレーンシリーズの完全電動飛行実験機です。飛行機から炭素排出をなくそうという夢に向かって飛び立つ1人乗り飛行機のX-57、その愛称は「Maxwell」。電磁気学の確率で知られる19世紀の理論物理学者、ジェームズ・クラーク・マクスウェルから名前をとられています。そんなX-57の中でも革新的なのは推進システムです。Wall Street Journalによれば、極薄の翼の中には14個の電気モーターが内蔵され、バッテリーは地上でソーラーパネルにより充電できるとのこと。離着陸時には14個のモーターすべてが使われるのですが、飛行中には左右の翼先端についた大きなモーターしか使わないで高度160kmを保ったまま巡航できるんです。翼全体に電力を供給することで、時速約280kmで飛行する際には通常の飛行機より5倍も効率をよくできるとNASAは考えています。X-57はNASAが4年を費やすプロジェクトとなりますが、Washington Postによれば「その後はもしかしたら旅客や貨物なども運べる大きな電動飛行機のシリーズが5台続く可能性がある」としています。エンジニアやホビーファンの人々はすでに何年間も電動の飛行機を作っていますが、近年はこのアイデアを実現させようという動きが加速してます。例えば、BoeingやAirbusがハイブリッド推進と電気推進の研究のためのプログラムをローンチしています。近年どんどん増加する炭素汚染の元となっているゴオゴオ音を立てて燃料を燃やし飛ぶジェット機の代わりに、完全電動で空を旅するのはみんなの夢というわけです。NASAがこの電動飛行機の実現に向けたレースに参加することで、よりクリーンな空の旅の実現が早まるでしょうか? 判断するのはまだ時期尚早かもしれませんが、しかし米空軍とNASAによる実験機Xプレーンシリーズが、過去70年間のうちに航空機、ミサイル、宇宙船まで打ち出し、歴史を形作ってきたことは忘れてはいけません。X-1は1947年、空軍のチャック・イェーガー大尉の操縦により初めて音速の壁を破り、音速飛行時代の先駆けとなりました。X-15はロケットプレーンで、1959年から1968年までの期間に何度も大気圏上層を飛び、これはアポロ計画のデザインや運用計画に役立ちました。Xプレーン計画には原子力により推進する飛行機のアイデアX-6なんていうのも存在したのです。実際には原子力で飛ぶ実機は作られませんでしたが。もしかしたらX-57もそんな先輩Xプレーンたちと肩を並べる存在になるかもしれませんね。

Xプレーンは、アメリカ合衆国が開発した実験機・記録機シリーズのこと。名称が実験機・記録機を意味するXで始められていることから、Xプレーン(X plane: planeは飛行機の意)と呼ばれるようになった。その性格上、製造機数は少ないが多様であり、特異な外形を持つものや、世界記録を更新するなど優秀な性能を示すものも作られた。最初のXプレーンは、1946年に製作されたベルX-1である。これは、音速を突破するために造られた機体であった。これ以降もアメリカ航空宇宙局(NASA)、空軍、航空機メーカーを中心に開発されている。高速性の追求においては大きな成果を挙げている。たとえば、初の音速突破を果たしたX-1の他、マッハ3を超えたX-2、有人航空機としては世界最速を記録したX-15などがある。Xプレーンは2008年時点でもシリーズは続行されており、たわみ翼実験機のX-53が試験中である。尚、X-52については実験機の母機として使用されているNB-52との混同を避けるため欠番となっている。

















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